miércoles, junio 19, 2024
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Birmingham-Southern cierra, pero su equipo de béisbol está encontrando una manera de vivir

CUANDO BIRMINGHAM-SUR El entrenador de béisbol Jan Weisberg convocó una reunión del equipo el 26 de marzo y todo parecía normal.

“Pensamos que íbamos a tener una reunión y luego salir al campo para practicar”, dijo el jardinero junior Eli Steadman.

Pero a medida que avanzaba la mañana, los jugadores del equipo comenzaron a escuchar a otros atletas en la universidad privada de artes liberales de 168 años de antigüedad en Birmingham, Alabama. Todos los equipos tuvieron reuniones improvisadas programadas para esa tarde y algunas de ellas fueron virtuales. Como eran vacaciones de primavera y muchos de los equipos estaban fuera de temporada, estaba claro que algo estaba pasando, y dado que la universidad estaba en medio de una batalla de meses para mantener sus puertas abiertas, no era imposible conecta los puntos.

Justo antes de que la escuela anunciara oficialmente la noticia, Weisberg se lo confirmó a su equipo: Birmingham-Southern College cerraría el 31 de mayo. Podrían terminar la temporada, pero luego cada uno tendría que tomar caminos separados.

“No lo supimos realmente hasta el momento en que entró el entrenador Weisberg y se podía ver la expresión de su rostro”, dijo Steadman. “No fue algo normal, fue algo que… obviamente estaba destrozado por la noticia y estoy seguro de que estoy destrozado por tener que transmitirnos esa noticia”.

La habitación estaba sombría. Weisberg y sus dos entrenadores asistentes (los tres también acababan de enterarse de que pronto estarían desempleados) quedaron para ayudar a los 39 jugadores a entender todo.

“Nos permitió ayudar a enseñar momentos de la vida”, dijo Weisberg a ESPN. “Esa es una de las mejores cosas de los deportes. Se parece mucho a la muerte en el sentido de que está bien tener estas emociones y está bien lamentarse por lo que estamos perdiendo. Pero aún tenemos que encontrar una manera de vivir. Y les dijimos: 'Oye, hombre, durante las próximas tres semanas o dos meses, estaremos contigo en cada paso del camino'”.

En ese momento, los Panthers estaban pasando apuros en el campo. Tenían marca de 13-10 en general pero habían perdido nueve de sus últimos 14 juegos. Entonces todo cambió.

Birmingham-Southern tiene marca de 16-4, ganó su regional de cuatro equipos como el tercer puesto y viaja para enfrentarse al No. 2 nacional Denison (Granville, Ohio) a partir del viernes en el súper regional por el derecho a jugar en la División. III Serie Mundial Universitaria.

Si los Panthers avanzan, el torneo comenzaría el 31 de mayo, día en que Birmingham-Southern dejará de operar.


BIRMINGHAM-SUR FUE fundada en 1918, cuando Southern University y Birmingham College, un par de escuelas metodistas fundadas en 1856 y 1898, respectivamente, se fusionaron. Su campus de 192 acres se encuentra a unas 3 millas del centro de Birmingham y, tradicionalmente, la inscripción ha rondado los 1.000 estudiantes.

A pesar de su larga historia, Birmingham-Southern comenzó a enfrentar importantes problemas financieros a partir de 2007, bajo el liderazgo del presidente Dr. David Pollick. En el momento de la llegada de Pollick en 2004, la dotación del BSC ascendía aproximadamente a 122 millones de dólares, según la escuela.

Sin embargo, aprovechó la donación y se endeudó para financiar proyectos ambiciosos, incluyendo nuevas residencias universitarias, un centro de bienvenida, instalaciones deportivas (incluido un nuevo estadio de fútbol para el programa advenedizo añadido en 2007) y un lago artificial.

El fondo recibió un golpe de 25 millones de dólares durante la crisis de los mercados financieros en 2009 y cuando Pollick renunció y su reemplazo, el general Charles Krulak, fue contratado en marzo de 2011, el fondo se había reducido a 53 millones de dólares.

“[Pollick’s spending] “Nos endeudamos bastante, de la que los presidentes han estado tratando de salir desde entonces reestructurando esa deuda y recaudando dinero”, dijo a ESPN el director de atletismo de Birmingham-Southern, Kyndall Waters. “Todo mientras el panorama universitario nacional está cambiando . Cada vez hay menos niños yendo a la universidad. Hay menos niños que pueden ir a la universidad. Las universidades privadas de artes liberales en todo el país están luchando con la inscripción y con los donantes y cosas así para mantenerlas en funcionamiento”.

A pesar de todo, Weisberg convirtió a Birmingham-Southern en una especie de potencia del béisbol de la División III. Fue contratado en 2006 después de pasar los 14 años anteriores como jugador y entrenador asistente en Kentucky. Los Panthers fueron el cuarto programa de la División III con más victorias a nivel nacional en la década de 2010 y alcanzaron la Serie Mundial de la División III en 2019, perdiendo en el juego de campeonato.

A partir del año escolar 2023-24, la escuela ofreció 20 deportes universitarios para aproximadamente 450 estudiantes-atletas y ha competido en los niveles NAIA, División I de la NCAA y División III de la NCAA en varios momentos de la historia.

Las especulaciones sobre el posible cierre de la escuela comenzaron en el otoño de 2022, después de lo cual la escuela anunció que el presidente Daniel Coleman había estado recaudando fondos para alcanzar una meta de $200 millones para renovar la dotación.

La incertidumbre sobre el futuro de la escuela tuvo un impacto negativo en la inscripción de la escuela y la capacidad de reclutamiento del departamento de deportes.

“Hicimos lo que hemos hecho todo el tiempo y eso fue simplemente dar [recruits] nuestra opinión honesta y les dijimos exactamente lo que estaba sucediendo”, dijo Waters. “Todavía había gente que aceptó venir aquí. Nuestros hijos querían quedarse. No teníamos tantos reclutas como en el pasado, pero los niños que estaban aquí querían quedarse. Porque realmente amaban este lugar y creen en él”.

En varios momentos durante el año pasado, el liderazgo de la universidad pensó que estaba en el camino de asegurar un futuro viable a largo plazo, sobre todo en la forma de un préstamo puente de $30 millones del Fondo Fiduciario de Educación de Alabama, que según el BSC tiene un préstamo de $2.8 miles de millones de superávit, pero finalmente los planes fracasaron sin el apoyo necesario de los legisladores estatales.

“Este es un día trágico para la universidad, nuestros estudiantes, nuestros empleados y nuestros ex alumnos”, dijo el presidente de la junta directiva de Birmingham-Southern, el reverendo Keith D. Thompson, en un comunicado anunciando el cierre de la universidad. “Pero también es un día terrible para Birmingham, para los vecindarios que han rodeado nuestro campus durante más de 100 años, y para Alabama. A lo largo de este año y medio desafiante, hemos hablado mucho sobre los más de $90 millones de dólares anuales del BSC. impacto en Alabama, con $68 millones de eso aquí en nuestra ciudad.

“Pero más allá de esa pérdida, que es enorme, la pérdida de una facultad de artes liberales clasificada a nivel nacional que ha contribuido tanto a este estado y al mundo, y que aún tenía mucho que dar, es incalculable”.


DESPUÉS DE QUE WEISBERG TERMINÓ Al darle la noticia al equipo, tenía otro mensaje que impartir a los jugadores.

“Dijo: 'Sólo hay una cosa en la que podemos concentrarnos ahora'”, dijo el lanzador Hansen McCown. “Simplemente nos vamos a concentrar en nosotros. Vamos a hacer cosas juntos. Vamos a seguir jugando béisbol. Voy a ayudarlos a todos ustedes. Si están tratando de jugar en algún lugar, yo Los ayudaré. Llamaré a los entrenadores. Déjenme encargarme de esa parte. Cuídense y concentrémonos en lo que tenemos por delante”. (Varios jugadores tienen nuevas escuelas programadas para la próxima temporada, otros permanecen en el proceso, algunos planean abandonar el béisbol después de la temporada y 10 jugadores se graduaron esta semana).

Y dicho esto, el equipo salió al campo y realizó algunos swings desde el tee. El ambiente no era el adecuado para una práctica completa, pero resultó ser una salida necesaria para los jugadores.

“Creo que eso nos ayudó a refrescarnos”, dijo McCown. “Todavía era triste, pero pudimos pasar por esto juntos en lugar de simplemente recibir la noticia y sufrir solos. Pudimos crecer y, como equipo, creo que eso es lo que realmente cambió nuestra temporada”.

Steadman agregó: “Era como una bifurcación en el camino donde podíamos elegir: la escuela está cerrando, podíamos sentir lástima por nosotros mismos. O podíamos tomar el camino que el entrenador nos instaba a tomar, que es, 'No, Vamos a salir y darlo todo y vamos a intentar ganar todo lo que podamos”. … Sentí como si nos quitaran un gran peso de encima.”

Los Panthers ganaron su primer juego al día siguiente, venciendo a LaGrange (Georgia) College y promediaron 10,5 carreras por juego durante el resto de la temporada regular. Terminaron empatados en el segundo lugar en la Asociación Atlética del Sur y ingresaron al torneo de la conferencia como el tercer puesto. Sin embargo, después de su buen final, los Panthers perdieron juegos consecutivos ante el No. 6 Rhodes en la primera ronda, poniendo fin a su racha de cuatro campeonatos consecutivos de béisbol SAA.

Su salida anticipada el 27 de abril significó más incertidumbre. El grupo de la División III de la NCAA no se publicaría hasta el 13 de mayo y, dadas sus dificultades a mitad de temporada, una oferta general no era una garantía. Si había suficientes sorpresas en otros torneos de la conferencia, existía la posibilidad de que quedaran eliminados.

“La primera semana de práctica fue un poco dura”, dijo McCown. “Todo el mundo tiene altibajos, pero en esa segunda semana estábamos totalmente convencidos. Pensábamos: 'Danos una oportunidad. Eso es todo lo que queremos. Solo danos una oportunidad y déjanos mostrarte lo que podemos hacer'. .' Y luego, cuando escuchamos la noticia, nos emocionamos”.

En el regional el fin de semana pasado organizado por la Universidad Spalding en Lexington, Kentucky, los Panthers vencieron a Transylvania 21-7, Spalding 4-2 y Transylvania, nuevamente, 5-2 para avanzar al Súper Regional contra Denison.

Si los Panthers derrotan a Denison para avanzar a la Serie Mundial, no hay preocupaciones sobre la capacidad del equipo para participar. La NCAA paga el viaje, la comida y el alojamiento de cada equipo que participa y, si bien el último día oficial de la escuela es el 31 de mayo, todavía hay un período de descanso necesario durante algunos meses. (Las clases de verano se ofrecerán en línea para los estudiantes que necesitaron cuatro créditos o menos para terminar su carrera).

“Más que nada, lo desearía desesperadamente para mis muchachos simplemente porque han tenido que soportar mucho en los últimos dos años”, dijo Weisberg. “Pero de cualquier manera, ganen, pierdan o empaten, lo que han hecho es increíble. Pero llegar allí sería un final increíble para la historia, sin duda”.

“Y no puedes creer cuántos entrenadores en todo el país contra los que jugamos y amigos míos que dicen: 'Ve a ganar todo'”.

Para McCown, hay otra parte importante de la historia del equipo que, según él, es importante comprender.

“Siento que cuando he estado leyendo [social media], mucha gente nos apoya y todos nos apoyan, lo cual creo que es simplemente increíble. Pero siento que algunas personas podrían verlo como una historia triste, pero a nuestros ojos, no lo vemos así. Estamos abrazando la historia. Jugamos porque queremos divertirnos y estamos felices de volver a hacerlo. Cuando estamos jugando, nadie piensa: 'Oh, bueno, la escuela se está hundiendo, así que esta es la última temporada, así que tenemos que hacer esto'. No lo es, no es todo eso. Estamos emocionados de tener otra oportunidad de jugar y estamos jugando con el corazón”.


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