domingo, abril 21, 2024
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Illinois supera al estado de Iowa y avanza a Elite Eight en el torneo de la NCAA

BOSTON – El equipo de baloncesto masculino de Illinois tiene tanta experiencia que muchos de sus jugadores no recibirían una tarjeta en un bar local. Son lo suficientemente físicos como para que su primera línea parezca que podría estar audicionando para puestos de apoyador en el Combinado de la NFL.

Los Illini equilibran esa edad y esa ventaja con una ofensiva que puede tararear como una banda de jazz, con florituras de pases y cortes hábiles que han formado una de las unidades más eficientes y efectivas del país.

Esa armonía se manifestó en una explosión en la primera mitad el jueves por la noche y un tiro final que permitió al No. 3 Illinois superar al No. 2 Iowa State 72-69 en los octavos de final del torneo de la NCAA el sábado por la noche.

Illinois resolvió la defensa más eficiente de la nación el sábado, saltando con abandono en los primeros minutos para construir una ventaja de 13 puntos y nunca renunciar a la ventaja para superar a Iowa State, que redujo la ventaja a dos tres veces en los últimos 10 minutos. Illinois anotó los primeros ocho puntos del juego y nunca se inmutó, soportando los problemas de faltas de la estrella Terrence Shannon Jr. en la segunda mitad y desconcertando a la ofensiva de Iowa State.

El lugar en Elite Eight continúa la racha más profunda en torneos de la NCAA de Illinois desde 2005, cuando Illini perdió en el juego por el título nacional. Y los Illini se burlaron con suficiente potencial contra los Cyclones que dejaron a los fanáticos en el TD Garden preguntándose si podrían demostrar ser un rival digno para el campeón nacional defensor UConn cuando se enfrenten el sábado por la noche con un lugar en la Final Four en juego.

“No vinimos aquí para ganar un juego”, dijo el entrenador de Illinois, Brad Underwood. “Vinimos aquí para ganar dos”.

UConn derrotó al No. 5 San Diego State 82-52 el jueves temprano para reafirmar el estatus de los Huskies como el mejor equipo del país y el puesto número 1 general del torneo. UConn, que ha perdido sólo un partido desde finales de diciembre, se enfrentará a Illinois por primera vez desde 1994.

Hubo momentos en el juego del jueves por la noche en los que Illinois parecía un rival digno. El delantero junior Luke Goode dijo que Illini adoptará una mentalidad de “por qué no nosotros” en el juego y dijo que el veterano Illini “lo ha visto todo”.

“Les tengo más respeto”, dijo el delantero de Illinois Coleman Hawkins. “Creo que es un mayor nivel de respeto. Creo que han estado jugando muy bien todo el año. Creo que están bien entrenados y hacen lo que hacen”.

El eje de cualquier sorpresa de Illinois el sábado será Shannon, el base estrella que terminó con 29 puntos en la victoria del jueves. Eso incluyó estar sentado durante más de cinco minutos en la segunda mitad después de cometer su cuarta falta con 11:17 restantes. Tiene un promedio de 28,3 puntos por partido en el torneo de la NCAA y ha anotado más de 25 en siete partidos consecutivos.

Shannon anotó un triple crítico para aumentar la ventaja de Illinois a cinco con casi cinco minutos para el final.

“Es un jugador ofensivo tan agresivo como los que hay en el país, y está jugando a un nivel muy alto”, dijo el entrenador de Iowa State, TJ Otzelberger. “No se puede permitir que un tipo así obtenga las oportunidades que le permitimos desde el principio, donde consiguió su confianza”.

Illinois y Iowa State entraron al juego como equipos de élite en extremos opuestos: la defensa de Iowa State ocupó el puesto número 1 en eficiencia defensiva ajustada, e Illinois trajo la ofensiva número 2 del país.

Pero fue la defensa de Illinois (no un rasgo definitorio) la que terminó sellando el juego, cuando Shannon tomó un robo a lo largo de la cancha y hundió la pelota con 24 segundos restantes para darle a Illinois una ventaja de seis puntos.

Iowa State jugó valientemente en la segunda mitad para remontar, pero sus esfuerzos se vieron frustrados por algunas heridas autoinfligidas, ya que los Cyclones acertaron 13 de 28 en bandejas y mates.

Illinois superó sus propios indicios de autodestrucción y se desplomó en la línea de tiros libres. Underwood bromeó diciendo que Illini falló “102 tiros libres”; en realidad, acertaron 15 de 29.

Los cuatro principales anotadores de Illinois tienen más de 22 años y la lista colectiva ocupa el puesto número 11 en el país según la métrica de experiencia de KenPom.com. (Solo Creighton está por encima entre los equipos que quedan en el torneo).

“Hemos jugado mucho baloncesto universitario”, dijo el base de Illinois Marcus Domask, un estudiante de posgrado de 23 años. “He jugado contra muchos equipos que se supone que nos van a ganar, si dices que se supone que nos van a ganar”.

Otzelberger señaló que todos los titulares de Illinois miden 6 pies 6 pulgadas o más, lo que les da un equipo imponente que marcó un tono físico en los primeros minutos contra los Cyclones.

“Definitivamente son un grupo mayor, experimentado y veterano con cuerpos más grandes, y fueron el equipo más físico durante gran parte del juego”, dijo.

Todo ese tamaño y experiencia hacen que Illini respete a UConn, pero no se deje intimidar.

“Esto es para lo que te preparas”, dijo Goode. “Es muy emocionante tener la oportunidad de jugar contra el equipo número uno del país en Elite Eight. Honestamente, no se puede pedir nada mejor. Es una bendición para todos nosotros tener esa oportunidad”.


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