domingo, marzo 3, 2024
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En la cúspide del récord, Caitlin Clark intenta absorber cada momento

Jackie Stiles hizo todo lo posible para evitar escuchar o leer sobre sí misma. Para Kelsey Plum, se convirtió más en una piedra de molino que en un hito. ¿Pero Caitlin Clark? La estudiante de último año de Iowa sonríe, se encoge de hombros y dice que realmente no ha estado nerviosa.

El récord de anotaciones del baloncesto femenino de la NCAA pronto podría cambiar de manos por tercera vez en 23 años. Clark está a 39 puntos de superar a Plum, el ex destacado de los Washington Huskies que es el número uno en la lista con 3.527. Antes de Plum, Stiles del estado de Missouri mantuvo la marca de 3.393 puntos de 2001 a 2017.

Si bien la búsqueda de récords a veces se volvió pesada para Stiles y Plum, Clark está tratando de absorber cada momento.

“No siento mucha presión”, dijo después de la victoria de Iowa por 111-93 sobre Penn State el jueves en Iowa City. “Siento que, en este punto, es como 'cuándo' va a suceder, en lugar de que yo esté persiguiéndolo.

“Mi principal objetivo es ganar, divertirme y disfrutar de estos entornos porque son muy especiales. He podido encontrar mucha calma y paz en eso, y no siempre fue así en mi carrera. Al principio “Me pondría nervioso por este tipo de juegos. Siento que mi madurez ha crecido mucho”.

El partido del jueves fue la rara ocasión en la que Clark no fue el máximo anotador de Iowa; La estudiante de segundo año Hannah Stuelke anotó 47 puntos, la mayor cantidad de su carrera, mientras que Clark anotó 27 con 15 asistencias. Pero Clark disfrutó de que Stuelke fuera el centro de atención. Clark es el centro de atención de los fanáticos vertiginosos dondequiera que vayan los Hawkeyes, pero su química es hermética.

La entrenadora de Iowa, Lisa Bluder, le da crédito a Clark por perpetuarlo.

“Ella gana cada [bit] de respeto por la forma en que actúa, la forma en que practica… no actúa como una prima donna”, dijo Bluder. “Me gustaría que todos pudieran ver detrás de escena cómo es ella. Todos en nuestro equipo la respetan y admiran la forma en que los trata”.

Al igual que Stiles y Plum, Clark es un guardia francotirador. Y están vinculados de otra manera: Stiles reclutó tanto a Plum como a Clark durante su carrera como entrenadora. Cuando vio jugar a Plum cuando era estudiante de secundaria, Stiles pensó incluso entonces que Plum superaría su récord en la universidad. Ahora, Stiles observa mientras Clark se acerca a Plum.

“Hay muchas cosas que amo del juego de Caitlin”, le dijo Stiles a ESPN. “Cada vez que tiene el balón en sus manos, estás anticipando lo que va a pasar, porque es simplemente eléctrico”.

Aquellos que vieron a Stiles, quien jugó entre 1997 y 2001 en Missouri State, entonces conocida como Southwest Missouri State, dirían lo mismo de ella. El máximo de Stiles en un solo juego en la universidad fue de 56 puntos. Obtuvo 1.062 puntos en su último año, cuando llevó a las Lady Bears a la Final Four de 2001 en St. Louis.

En el último año de Stiles, rompió la marca de puntuación de la NCAA ante un lleno en Missouri State en el penúltimo juego de la temporada regular. Patricia Hoskins de Mississippi Valley State, que había ostentado la marca de la NCAA desde 1989, llegó en avión para el juego como una sorpresa para Stiles.

Stiles dijo que, durante la búsqueda del récord, trató de no leer el periódico ni escuchar estaciones de radio o televisión locales. Le causó demasiado estrés. No tenía teléfono celular y todavía eran los días previos a las redes sociales.

Plum rompió el récord en una era tecnológica muy diferente. En su tercer año, Plum llevó a los Huskies a la Final Four de 2016 y luego anotó 1.109 puntos en su último año. Rompió el récord de Stiles en el último partido de la temporada regular de Washington en 2017 con una actuación de 57 puntos, la mejor marca de su carrera.

Plum, dos veces campeona de la WNBA con Las Vegas Aces y medallista de oro olímpica, no ha hablado mucho últimamente sobre el récord y dice que prefiere que la atención se centre en Clark porque es su momento. Pero Plum ha dicho que a pesar de ser un logro tan grande, en realidad no lo disfrutó.

“Recuerdo, para ser honesto, [the record] “Fue un punto muy bajo en mi vida”, dijo Plum en una reciente llamada a los medios de USA Basketball. “Se sintió como si hubiera mucha presión, y mi identidad quedó atrapada en ese récord.

“Espero que todos en los medios se tomen el tiempo para entender eso. [Clark] No es sólo una jugadora de baloncesto sino una mujer joven que tiene sentimientos y emociones. Lo lleva con gracia, pero hay mucho que manejar ahí. En todo caso, asegúrese de mostrarle su amor fuera de su actuación”.

Plum fue la primera selección del draft de la WNBA en 2017, pero le tomó algunas temporadas sentirse completamente cómoda como anotadora de élite como profesional. Durante la pasada temporada de la WNBA, se refirió a sí misma como una ex “acaparadora de pelotas” y dijo que tenía que aprender a realizar mejores tiros y ser más una creadora de juego para los demás.

Pero Washington no tenía posibilidades de llegar a la Final Four sin que ella anotara tanto como lo hizo. Lo mismo ocurrió con Stiles en 2001 y con Clark en 2023.

En cuanto a lo que implica ser un anotador de élite, Stiles habló sobre la práctica, cuánto observaba a su ídolo Michael Jordan, los ejercicios que hacía, la visualización y su competitividad.

“Tendría mantras, cosas que me diría a mí mismo incluso si nunca se las dijera en voz alta a nadie más”, dijo Stiles, quien ya no es entrenador y ahora es entrenador personal. “Una vez estaba luchando y me dije: 'Sabes que eres el mejor jugador de la cancha. No importa lo que hagan. Nadie puede detenerte'”.

Stiles dijo que los característicos tiros de tres puntos extralargos de Clark están haciendo más que simplemente crear un gran espacio para los Hawkeyes y darles un subidón de adrenalina.

“Su rango profundo, donde la gente piensa, 'Wow, qué valiente disparar desde allí', tienes que darte cuenta de que esa podría ser la mirada más limpia que obtendrá con la defensa que enfrenta”, dijo Stiles. “Me encanta que no tiene miedo. Tiene una liberación tan rápida. Y cuando el juego está en juego, ella está en su mejor momento. Sabes, ella hará que algo suceda”.

Clark puede aspirar a más si supera a Plum: el récord femenino de escuelas grandes de la AIAW, establecido justo antes de la era de la NCAA por Lynette Woodard de Kansas de 1977 a 1981, es de 3.649 puntos. Y Pete Maravich de LSU tiene la marca general de baloncesto universitario de la NCAA con 3.667.

El rostro de Clark nunca deja de iluminarse cuando se menciona su nombre entre los grandes del baloncesto. Aprecia la historia del deporte y ha hablado de lo amable que fue con ella una de sus ídolas, la estrella de UConn y Minnesota Lynx, Maya Moore, cuando Clark se acercó a ella cuando era niña.

“Diez segundos pueden ser de gran ayuda en la vida de alguien… cómo tratas a alguien es muy importante en la vida”, dijo Clark. “Puedes hacer una larga lista de jugadores que vinieron antes que yo y fueron capaces de hacer crecer el juego y allanar el camino para nosotros y derribar barreras. Ahora estamos teniendo estas oportunidades y vamos a hacer lo mismo con las generaciones más jóvenes”. “.

Stiles quiere que Clark sepa cuánto disfrutan los demás viéndola hacerlo.

“Cuando alguien es tan dominante en su oficio, es inspirador”, dijo Stiles. “A la gente le gusta ver la grandeza, y me siento honrado de poder presenciarla también. Celebré el éxito de Kelsey y ahora estoy celebrando el de Caitlin. Y quién sabe qué veremos de los jugadores que ahora crecen y quieren ser como ellos.”


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