viernes, marzo 1, 2024
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RB por comité mantiene a los Browns agitados sin Nick Chubb

CLEVELAND – Nick Chubb se quitó la máscara de Batman y comenzó a romper la guitarra.

El jueves por la noche, Chubb, el corredor All-Pro que sufrió una lesión de rodilla que puso fin a su temporada en la Semana 2, apareció como el capitán de Dawg Pound, cuyo trabajo es romper una guitarra antes del inicio para animar a la multitud local. Chubb hizo precisamente eso, cuando Cleveland consiguió su primer lugar en los playoffs desde 2020 con una victoria 37-20 sobre los New York Jets.

El gran momento previo al juego de Chubb frente a una multitud electrizada sirvió como recordatorio de cuánto han superado los Browns esta temporada.

“Perder a Nick fue importante”, dijo el coordinador ofensivo de los Browns, Alex Van Pelt. “Se necesitaron muchos pies para llenar sus zapatos. Pero estamos muy contentos con todos ellos”.

En el momento de la lesión de Chubb, el entrenador de los Browns, Kevin Stefanski, señaló que ningún jugador podría reemplazar a un corredor tan prolífico.

Estaba en lo cierto.

A través de su comité de corredores, Cleveland ha encontrado formas de seguir corriendo con el balón, especialmente en la victoria que aseguró los playoffs sobre Nueva York. Jerome Ford, Kareem Hunt y Pierre Strong Jr. se combinaron para correr 124 yardas en 26 acarreos con un touchdown, mientras Cleveland saltaba a una ventaja de 34-17 en el medio tiempo.

Ford, quien abrió el camino con 64 yardas terrestres, también atrapó dos pases de Joe Flacco para dos touchdowns, incluido un deslumbrante touchdown de 50 yardas al final del segundo cuarto.

“Estaba corriendo duro”, dijo Stefanski. “Y luego la jugada que hizo al final de la mitad fue increíble. Joe, para salir de [the pocket]darle el balón, y luego el resto fue todo Jerome, y simplemente no se lo negarían”.

El ataque terrestre de Cleveland ya no es el mejor de la NFL, como lo había sido en las últimas temporadas detrás de Chubb. Chubb promedió 90.6 yardas en las últimas cuatro temporadas y eclipsó las 1,400 yardas dos veces en ese lapso. Antes del jueves, Cleveland llevaba cuatro partidos consecutivos sin 100 yardas terrestres.

Pero desde la lesión de Chubb, los Browns siguen en el puesto 14 en la NFL, con un promedio de casi 114 yardas terrestres por juego. Cleveland también es octavo con 104 primeros intentos por tierra.

“Todos podemos jugar”, dijo Ford sobre la rotación de tres corredores de Cleveland. “Todos aportamos diferentes cosas a la mesa. Creo que es difícil prepararse para eso como defensa”.

Desafortunadamente para los Browns, Chubb tuvo un comienzo monstruoso antes de sufrir la lesión en Pittsburgh que dañó su cápsula medial, menisco, ligamento colateral medial y ligamento cruzado anterior. Chubb se sometió a una cirugía para reparar el ligamento colateral medial en septiembre y luego a otra para reparar el ligamento cruzado anterior en noviembre. Hace poco que empezó a caminar sin muletas. Pero en ese juego y medio, Chubb corrió para 170 yardas y promedió 6.1 yardas por acarreo.

Para compensar esa enorme pérdida de producción, los Browns insertaron a Ford en la alineación titular y volvieron a contratar a Hunt, un agente libre que había sido el compañero de Chubb en temporadas anteriores. Cleveland también ha utilizado a Strong como tercer corredor.

Los tres han asumido sus papeles.

“Obviamente, Nick fue un gran componente de nuestro juego terrestre, y compensa muchas cosas que a veces no están perfectamente bloqueadas”, dijo el guardia izquierdo All-Pro Joel Bitonio. “Pero creo que Ford, Kareem y Pierre han hecho un buen trabajo al encontrar su nicho”.

Ford lidera a los Browns con 201 acarreos para 807 yardas, con un promedio de 4 yardas por acarreo. Ford puede realizar grandes jugadas con un solo corte y también empujar pilas hacia adelante para yardas difíciles.

En la victoria de Cleveland por 39-38 sobre los Indianapolis Colts en la Semana 7, tuvo una carrera de touchdown de 69 yardas en la tercera jugada del juego. Tres semanas después, Ford tuvo una carrera de 12 yardas en la que llevó consigo a varios Baltimore Ravens, con la ayuda de sus linieros ofensivos, colocando a Cleveland en posición para el gol de campo ganador del juego cuando el tiempo expiraba.

“Esa jugada fue divertida para todos los demás. Fue estresante para mí… ser empujado por ambos lados, recibir el balón”, dijo Ford, una selección de quinta ronda procedente de Cincinnati en su segunda temporada en la NFL. “Pero ese partido de los Ravens me hizo decir: 'Estamos jugando contra la mejor defensa, esto es lo que podemos hacer… y puedo golpear el balón contra ellos'”.

Hunt ha estado golpeando especialmente la pelota. Un especialista en yardas cortas en este momento de su carrera, le ha dado a los Browns un impulso en la línea de gol. Lidera a Cleveland con nueve touchdowns, incluido un touchdown de 7 yardas contra los Jets.

“Kareem, durante toda la temporada, realmente todo el tiempo que he estado con él, tiene una habilidad increíble para correr en yardas cortas y en la línea de gol”, dijo Stefanski. “Tiene ese olfato para la zona de anotación. Tiene el olfato para conseguir la primera [down]. Simplemente tiene un gran estilo de carrera cuando llegas a esos momentos, porque va y lo consigue. … Su estilo, la violencia con la que corre, ha sido muy importante en esos momentos situacionales”.

Hunt ahora ocupa el cuarto lugar entre los corredores en acarreos por touchdown (15,0) y el séptimo en primeros intentos por acarreo (28,1%).

“Definitivamente sé que soy el matón”, dijo Hunt. “Y [Ford and Strong] Definitivamente son muchachos rápidos y veloces que pueden hacer grandes jugadas para nosotros”.

Strong tiene sólo 49 acarreos este año. Pero tiene una recepción de 41 yardas y una carrera de 40 yardas, lo que subraya su potencial de gran juego como tercer corredor. También tuvo 29 yardas en sólo cuatro acarreos contra los Jets.

“Tenemos una mezcla diferente de sabores en nuestro [running back] espacio: potencia, velocidad, fuerza, manos, todo”, dijo Strong, quien llegó a los Browns en un intercambio de pretemporada con los New England Patriots. “Pero es nuestra línea ofensiva. Mucha gente puede correr detrás de esa línea O porque es una línea O genial. Hacen un gran trabajo creando huecos para nosotros y haciéndolo funcionar”.

La línea ofensiva de Cleveland ha lidiado con su parte de lesiones importantes, perdiendo a sus tres principales tackles ofensivos (Jedrick Wills Jr., Jack Conklin y Dawand Jones) por lesiones de rodilla que terminaron con la temporada. Pero la pareja de escoltas All-Pro formada por Bitonio y Wyatt Teller, junto con el centro Ethan Pocic, han seguido abriendo caminos para correr.

“La línea O ha estado haciendo un gran trabajo luchando por nosotros”, dijo Hunt, uno de los amigos más cercanos de Chubb en el equipo. “Y siento que nuestro grupo de corredores ha sido fantástico. Todos hemos podido recuperarnos y hacer lo nuestro… aprovechar las situaciones que se nos presentan y aprovechar al máximo nuestras oportunidades”.


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